Premium

Gebrand op eerste prijs: Ajacieden zien bekerfinale tegen Willem II niet als tussendoortje

Gebrand op eerste prijs: Ajacieden zien bekerfinale tegen Willem II niet als tussendoortje
Matthijs de Ligt achter de KNVB-beker: ,,Nu is er het gevoel van moéten winnen.’’
© Foto anp
Amsterdam

De fans van Ajax mogen dan dromen van de eerste landstitel sinds 2014 of een even sensationele Champions League-winst als in 1995, de spelers hunkeren vooralsnog naar het omhoogtillen van de KNVB-beker.

,,Wij als groep zien dit niet als een tussendoortje, maar puur als kans voor velen om de eerste prijs in hun carrière te winnen. Daar zijn we op gebrand’’, maakt Matthijs de Ligt de ambities zondag in De Kuip tegen Willem II duidelijk.

Het elftal van Erik ten Hag heeft zich – begin mei – in de luxepositie gemanoeuvreerd nog drie trofeeën omhoog te kunnen houden. En dus speelt Ajax niet – zoals het vaak clichématig klinkt – van wedstrijd tot wedstrijd, maar van prijs tot prijs.

,,Aan het begin van het seizoen stel je doelen met elkaar. We hadden onze zinnen zeker op de landstitel en de beker gezet, maar dat we in deze fase van het seizoen ook nog kans zouden maken op de Champions League-winst hadden we toen natuurlijk niet verwacht’’, aldus De Ligt. ,,Maar we genieten er volop van.’’

Zonder de focus te verliezen, zo verzekert de aanvoerder van Ajax. ,,Het is vijf jaar geleden dat Ajax iets heeft gewonnen en dan is het – ook niet tussen twee halve finales van de Champions League – echt niet moeilijk om je op te laden.’’

Bovendien weet de verdediger uit eigen ervaring bij PSV, Feyenoord, Heracles en AZ dat verslapping de Amsterdammers de kop kan kosten.

,,De valkuil tegen Willem II is de energie die we in wedstrijden leggen. Iedereen weet dat we veel duels spelen. En de kunst is dan om elke wedstrijd datgene te brengen dat we kunnen brengen. In de Champions League zie je dat we er elke keer opklappen en ik denk dat we dat het grootste gedeelte van de eredivisie ook deden. Maar er zaten ook wedstrijden tussen dat het minder was en dan zie je dat elke tegenstander het ons lastig kan maken. Met de energie zit het nu wel goed. Ik denk dat het duidelijk is dat iedereen volle bak gaat als je aan het einde van het seizoen nog drie prijzen kunt pakken. Je merkt aan de groep dat we klaar zijn voor de laatste weken.’’

De Ligt voelt wel dat hij voor de Nederlandse cupfinal zenuwachtiger is dan voor de krakers bij Real Madrid, Juventus en Tottenham Hotspur. ,,Het klinkt misschien heel raar, maar ik voel gewoon meer spanning. Tegen Spurs misschien niet helemaal meer, maar in de andere duels waren we over het algemeen de underdog. Dan kun je wat lekkerder de wedstrijden ingaan en voel je wat minder druk. Nu is er het gevoel van moéten winnen. De favorietenrol maakt een verschil.’’

Rust

Ten Hag wil niet aangeven welke (maximaal) twee of drie spelers hij morgen rust gunt.

,,We stellen een elftal op dat van Willem II moet winnen. Ik verwacht een tot de tanden toe gewapende tegenstander. Dit is de kans van hun leven en daar zullen we ons op moeten instellen. Maar voor heel veel spelers van Ajax is dit ook een kans, want veel prijzen heeft deze jonge spelersgroep nog niet gewonnen, omdat veel jongens aan het begin van hun carrière staan. We zijn in de positie om dit seizoen te gaan verzilveren.’’

Goed nieuws had Ten Hag ook over Nicolás Tagliafico. De Argentijn speelt ook het komend seizoen voor Ajax. ,,We zijn al een tijdje met hem bezig, maar hier zijn we natuurlijk heel blij mee. Net zoals we laatst blij waren met de beslissing van André Onana om nog minimaal een jaar te blijven. Zo krijgt ons team van volgend seizoen meer vorm. Tagliafico brengt gif in ons spel. Hij zorgt voor strijdlust.’’

Meer nieuws uit Ajax